日記と雑文を掲載しています。実在していた人物について創作していることもございますのでご注意ください。

ゆきをんな

 とりわけ永い夜だった。

 きゃらめるいろの砂上を、ひうぅ、と頼りなさげに撫で行く風は、どこまでもつめたくて、昼間よりもうんと下がった気温とともに、ふたりぼっち、老人と少年の身を情け容赦なく苛む。

言葉も交わすことなくテントを広げ終えたふたりは、逃げるようにして薄っぺらい寝袋に潜り込んだ。

 

 ひたり、ぽた。乾ききった褐色の煉獄に似つかわしくない水音に、少年は目を覚ました。

眠りにおちてからまだ幾許もたっていないらしく、テントの中は未だ真っ暗だ。変わらぬ視界に自分の居る世界が分からなくなるも、止まぬ水音が、少年を夢のような現に揺り起こす。手探りでろうそくを引っ張りだしてきて、火をつける。狭いテントに二酸化炭素が充満しないように、と祖父越しに入り口へ手を伸ばす。と、同時に、少年の双眼は異常な光景を認めることとなった。見知らぬ若い女が、祖父にくちびるを落としている。

 夜の砂漠を歩いて来たとは思えぬ絹の髪、瑞々しい肌。そこで灯りに気付いたのだろう、女は少年へ向き直り、極上の顔(かんばせ)に陶酔にも似た感情をにじませて、のたまった。

「かわいい坊や、お前はお行き。けれどもね、

今夜のことは、誰にも言ってはいけないよ。

お前がもしも言ったなら、私は世界のどこにいたって、お前を殺してしまうんだからね。」

 それから何が起こったのかを、少年は覚えていない。ただ、翌朝、隣で眠る老人はつめたくなっていて、たまたま通った隊商(キャラバン)に拾われた少年のことは、世界がほんのすこしだけ記憶していた。

 産まれついた頃から砂上で生きてきた。身を蝕む土地の厳しさに、街で生きようと思ったことも幾度となくある。それでも蟻地獄の

ように戻ってきてしまうのは、己の血に宿る隊商民の血故だろうか。かつての少年は、時を経てなお絹の道の行き来を生業としていた。

昨日と変わらぬ、いや、生まれた頃から変わらぬ砂の海を往く。数え歳で二十と少しの青年であるところの彼は、隊商の中でも若い方だが、その器用さを買われて、列の後方での見張り役を担っていた。己に続く、荷を積んだラクダたちに異常がないかを時折振り返って確かめる。幾度となくそれをくりかえして、

西域ももう抜けられるだろうか。そんな時だ。

 けぶる砂ぼこりに紛れた、ラクダに手を伸ばす人影が現れた。「誰だ!」青年の問いに、前方の仲間たちも振り返る。青年はするりとラクダから降りると、装いの合わせから刃を取り出した。盗賊が一人でいるとは考えがたいが、警戒を怠れば死ぬのがこの地の道理である。拭いきれぬ恐怖を噛み殺すように歩を進める。 

 果たして、砂除けの布を外し終えたその人は、女であった。砂漠には似つかわしくない唐風の綺羅に、せめてもの砂除けとしてだろうか、ぼろ布を乱雑に巻いている。吹く風に長い髪は乱れ、汗の跡も見受けられないほど

乾燥した肌は生気を失いながらも奇妙に紅く染まっていた。しかし、それでいてなお美しいと感じざるを得ない女であった。

 不可解さも既視感も全て封じ込めて、女の美しさが止めた一瞬を溶かしたのは、いつの間にか近づいてきていた青年の仲間だった。

「おわぁ、これはまた、いったいどうしたんだい。」

 なまりのきつい隊商民族の言葉であったが、彼女はその意図を解したらしい。唐風の言いまわしで語ることには、西域の北部を治める民の長と婚姻するために、砂漠を抜けようとしたが、列からはぐれてしまったそうだ。たまたま貴方がたが通りがかってくださって良かった。胡(ペルシャ)の楽器の音色のような声で、彼女はつぶやいた。不思議なこともあるものだ。

人の良い青年は、すぐさま隊長の承認を得ると、女に水と少しの果物を与えて、己のラクダの後ろに乗せてやった。青年の仲間は

「お前も年頃だもんなぁ。」

と笑ったが、青年の行為は下心によるものというよりは、幼少の頃隊商により救われた己の運命への恩返し、つまりは彼の砂の神への信仰と、純粋な好意によるもの、と言った方が、よっぽど正しかった。

 青年と女が結婚し家庭を為すのに、大して時間はかからなかった。無骨だが、優しく真面目な青年と、気立ての良く美しい女。二人は数人の子供にも恵まれた。そうして、二人が出会ってから数年、青年は以前よりまろみを帯びた女の輪郭に時折郷愁の念が滲むのを哀れに思い、女に帰郷させてやりた思いを募らせていた。

 期は案外早く訪れた。納品の延期に伴い雨季の交易が中止になったのだ。これ幸いと、

夫婦は子供を隊商の仲間に預けると、ラクダを走らせた。雨季の砂漠で警戒すべきはワジ(枯れ川)の増水に巻き込まれての溺死である。経験に基づいた判断で、荷積み用のラクダは一匹のみとした。驕りも慢心も、そこにはなかった。それでも自然は、二人を試した。

 とりわけ永い昼だった。

 少ない積荷は既に尽き、飢えだけが二人と共に居た。雨季にしては、というよりも、数年を通しても滅多にない乾きだった。言葉は浮き、思考は揺らぐ。今宵あたりが終焉か。

砂に生きた己の脳は、嫌でも冷静な判断を下す。子供たちに忍びないことをしてしまうなぁ。せめて母親だけでも、あの子たちのもとへ帰してやりたい。父性の形をとりながらも、その思いは間違いなく女への愛と慈しみに満ちていた。昼に捕えた虫を漉(こ)して、ほんの数滴の体液を得ると、正真正銘最後の食料であるそれを、青年は何のためらいもなく女の口元へ遣った。

 しかし、彼女の舌が器をなぞることはなかった。相も変わらず美しい声がこぼれるのを、途切れそうな意識でなんとか拾う。

「ねぇ、あなたが幼い頃に出会ったという女(ひと)の話を、お聞かせくださいな。あなたの生涯の秘密、絶対の唯一が、私どうしても欲しいの。」

 青年はしばしの逡巡の後、妻に短く感謝を

伝えた。突然のそれに女ははじめ不思議そうな顔をしたが、正しく遺言である言葉の重さを意識下に感じ取ったのか、或いはただ体力

がないのか、何も口は挟まなかった。

 そうして、なけなしの力を腹に込めて、青年は語った。愛した女に残してやれるなら、己の血肉さえ惜しくはなかった。消え入りそうな声で必死に思い出を紡ぎ終えた青年は、体力を使い切って、ばたりと砂に沈んだ。

「ありがとう、こんな私と、私の秘密を、死ぬまでずっと、愛してくれて。」

 それから何が起こったのかを、かつての青年は今も思い出しては、孫にだけ、こっそりと語る。あくまで物語を装って、だが。起きると女は衣だけを残し消えていて、ただ空のはずの水筒はいつのまにか水で満ちていた。奇跡に気付く間もなく飲み口に口をつけようとして、己のくちびるが何故か柔らかく湿っているのに気が付いて、乾ききったはずの青年は、そのひとみから涙をこぼしたのだった。

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 参考 小泉八雲「雪女」

 

 余談 時代は七世紀はじめ

    青年はソグド人

    舞台はタクラマカン砂漠

 (2790字)